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美国同行穷到要「卖身」,中国自动驾驶公司为何不缺钱?

2020-06-29 17:23:36 Bloomberg 分享

中美两国的自动驾驶公司,正经历着融资环境的冰火两重天。

近日,据《华尔街日报》报道,亚马逊在寻求收购 Zoox。后者是一家瞄准 L4 级别的无人驾驶头部公司,与 Waymo、Cruise、Argo AI、Aurora 并称硅谷自动驾驶 " 五大家族 "。在 2018 年,Zoox 的估值就超过 32 亿美元。如果收购成真,意味着自动驾驶的格局将迎来巨变。

除了 Zoox,物流巨头 Nuro 的命运也有了变数:可能卖身给沃尔玛。Nuro 的特殊之处在于,公司有美国运输部(DOT)和美国国家公路安全局(NHTSA)的豁免,部分车型可以在公开道路上无人行驶。相比之下,中国国内很少有无人物流车能进入公共道路。在 2019 年初,Nuro 的估值就超过 27 亿美元。

明明已经在竞争中杀出重围,这些公司又为何决定卖掉自己?缺钱可能是重要原因。据《华尔街日报》报道,那些瞄准自动驾驶初创企业的风投资本,其实在疫情前就有资金枯竭的迹象,疫情爆发后开始大面积撤出这个赛道。

Zoox 研发中的电动车 来源:Bloomberg

有分析称,投资者开始更青睐有大公司背景的自动驾驶业务,而非独立公司。高德纳(Gartner)分析师迈克 · 拉姆齐(Mike Ramsey)则认为,自动驾驶创企普遍 " 已经进入生存模式 "。

与此同时,中国自动驾驶公司却在近日传出了不少融资落袋的好消息。同样是定位 L4 级别,5 月底,滴滴已独立的自动驾驶公司宣布获得软银超过 5 亿美元融资,成为国内这一领域的最大单笔融资。另一家创业公司智行者,也拿到了数千万美元 C1 轮融资。

而政策和落地方面,也有密集的动作。6 月 10 日,北京发布《北京市加快新型基础设施建设行动方案(2020-2022 年)》,提出要加快建设可以支持高级别自动驾驶(L4 级别以上)运行的高可靠、低时延专用网络。6 月 12 日,东风汽车集团有限公司技术中心研发的 Sharing-VAN 正式量产下线。东风官方表示,这是国内首款完全自主研发的 L4 级 5G 自动驾驶汽车。

同样是发力 L4 自动驾驶,为什么美国公司已经穷得要卖身,中国公司却呈现完全不同的境遇?

烧钱机器空转,马太效应初显

Zoox 的溃败首先有自身的原因。它的业务铺得太广,超过了创业公司资金能覆盖的范围。在硅谷,Zoox 被称为 Waymo、特斯拉和 Uber 的集合体——既研发 L4 自动驾驶技术,也生产电动汽车整车,还要做自动驾驶出租车运营商。

其前任 CEO 蒂姆 · 肯特利 - 克莱(Tim Kentley-Klay)说过,多方面布局有助于形成 " 软硬件一体化 "。在他看来,L4 的发展处于前沿,软件算法未必有配套的硬件供应,软硬件形成闭环更有助于快速研发。

为了生产出 L4 时代的电动车,Zoox 选择自己研发。这些车不分前后左右,能够平等地前进、侧面行驶或转向,内部也是对置了四个座椅,没有方向盘等操作系统。据《福布斯》分析,由于具有高度对称性和冗余性,这样的车非常适合无人驾驶。

来源:Bloomberg

但众所周知,无论是造车还是搞自动驾驶,都是极其烧钱的业务。中国新造车头部玩家蔚来创始人李斌说,200 亿元是造车的门槛;小鹏汽车创始人何小鹏则说 200 亿元都不够花。

而自动驾驶研发也是有钱人的游戏。《The Information》曾经透露,Waymo 每年的研发成本约 10 亿美元,其中约一半是研发人员工资。Cruise 被通用汽车收购后,也曾披露每年烧钱进度:从 2016 年到 2018 年共亏损 15.12 亿美元,尤其在 2018 年 Q4 单季花掉 2 亿美元,年成本可能也在 10 亿美元级别。相比自己造车,采用成熟车型如克莱斯勒大捷龙和林肯 MKZ,才是大多数自动驾驶公司选择的正常道路。

按此计算,当这样一台烧钱机器开动马力,每年数亿美元融资仅能维持日常开销。而 Zoox 累计融资为 10 亿美元,从 2019 年 2 月获得软银 5.3 亿美元后再无进账。一旦再遭遇资本寒冬,融资前景受挫,急于卖身就成为不多的选项之一。

有业内人士对未来汽车日报(ID:auto-time)分析称,美国能做 L4 的自动驾驶公司太多,数得上的头部玩家大约有 10 个," 以至于很难回答投资人这个问题:我问什么要投你而不是投他?" 其结果是,资金过于分散,即使成为了相对头部的公司,仍要面临投资不足的问题。

相比之下,中国的 L4 自动驾驶公司数量较少,只有百度、滴滴、小马智行、AutoX、文远知行等几家,并且部分此前都未独立融资。因此初创公司相对聚集了国内稀缺的人才,资金也更为充足。

来源:Waymo 官网

最终给美国自动驾驶初创公司敲响 " 淘汰 " 丧钟的,可能是两个事件:2020 年初,Waymo 开启首轮外部融资,3 个月内吸金 30 亿美元。而美国所有自动驾驶公司的累计融资额,据不完全统计,是在 200 亿美元级别。在 Waymo 的强大引力下,马太效应明显,投资人选择其他玩家都会有所顾虑。

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